Agosto 7, 2022

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Shohei Ohtani è ‘Made In Japan’ con adattamenti americani

Commento

TOKYO — Shohei Ohtani sta facendo cose che nessun altro giocatore ha mai fatto, motivo di orgoglio per giapponesi come Fumihiro Fujisawa.

Fujisawa è il presidente dell’Association of American Baseball Research, simile in Giappone alla SABR, la Society for American Baseball Research. Quindi conosce i numeri. Ma ha difficoltà a riconoscere Ohtani, che è costruito come un vicolo cieco nel football americano.

“Negli ultimi cinque anni il suo corpo è diventato più grande e più forte. Vediamo che è diventato un americano, non un giapponese”, ha detto Fujisawa.

Ci sono stati cambiamenti fisici, maggiore maturità e adattamenti culturali. Ma non commettere errori, Ohtani è “Made In Japan” – 100% – con radici profonde nella campagna giapponese.

L’americano Robert Whiting, che ha scritto bestseller sul baseball in Giappone, vede Ohtani come il risultato di 150 anni di evoluzione del baseball. Un professore americano a Tokyo nel 1872 introdusse il gioco, noto in giapponese come “yakyu” o “palla da campo”.

Ohtani segue altre due pietre miliari: il lanciatore Hideo Nomo, che si è unito ai Dodgers nel 1995, e Ichiro Suzuki, che ha più di 3.000 hit e probabilmente si dirigerà a Cooperstown quando diventerà idoneo nel 2025.

Ma c’erano sempre le qualificazioni con quei due e con altri. Quando Nomo eccelleva, alcuni lo liquidarono come solo un lanciatore. I giapponesi potevano lanciare – erano tecnicamente competenti – ma non potevano farcela come giocatori di posizione. Poi è arrivato Ichiro. Bene, poteva colpire ma non per il potere.

Ora arriva Ohtani. Lancia, ha potenza ed è un giocatore, non due. Non sono necessari asterischi o note a piè di pagina.

“Ohtani può sconfiggere gli americani alle loro condizioni, o i latinoamericani per quella materia”, ha detto Whiting all’AP. “Voglio dire, è più grande della maggior parte di loro. È più forte della maggior parte di loro, inoltre lancia ogni cinque giorni e ogni giorno colpisce in cima all’ordine. Puoi sostenere che Ohtani è il miglior giocatore di baseball nella storia del gioco solo per quello che ha fatto l’anno scorso e quest’anno. Si potrebbe obiettare che merita di essere MVP ogni anno come uno dei primi 10 battitori e dei primi 10 lanciatori.

Nessun argomento da Dusty Baker, manager di Astros e manager di AL All-Star, per il quale Ohtani sarà il battitore designato nell’All-Star Game di martedì sera.

“Non è solo un All-Star, è una megastar”, ha detto Baker.

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Whiting è l’autore del libro bestseller “You Gotta Have Wa”, che esamina la cultura giapponese attraverso il prisma dello sport. Un altro libro, “The Samurai Way of Baseball”, segue la carriera di Ichiro, che è stato il giocatore più famoso del Giappone fino al suo ritiro nel 2019. Era anche intitolato “The Meaning of Ichiro”.

Ohtani è apparso nel sistema di baseball altamente irreggimentato del Giappone alla Hanamaki Higashi High School nella prefettura di Iwate, in gran parte rurale, nel Giappone nord-orientale. Il lanciatore dei Blue Jays Yusei Kikuchi ha frequentato la stessa scuola superiore un po’ prima.

Da adolescente, Ohtani ha costruito una tabella di sviluppo di 81 caselle che descrive in dettaglio i suoi obiettivi. Il processo passo dopo passo è ben noto in Giappone, così come lo stesso grafico di Ohtani. Elenca le aree di miglioramento del baseball, ma anche il lato mentale e personale.

Specifica, tra le altre cose, che per migliorare ha bisogno di leggere libri, pulire la stanza, migliorare il dispositivo di scorrimento, far salire la palla veloce nella gamma di 100 mph – ed essere affidabile.

Ohtani è cresciuto in questo sistema di allenamento giapponese ispirato alle arti marziali in cui ti unisci a una squadra di baseball e giochi tutto l’anno. Non è una cosa stagionale come gli Stati Uniti”, ha detto Whiting, che ha vissuto a intermittenza per 60 anni in Giappone.

“Ichiro al suo primo anno al liceo era probabilmente il miglior giocatore della squadra, ma non poteva giocare. Doveva fare il bucato e cucinare i pasti. Si alzava nel cuore della notte e si esercitava nel suo swing. La stessa cosa con Ohtani. Stava pulendo i bagni al liceo durante il suo primo anno”.

Questo non è così insolito. Le scuole pubbliche in Giappone hanno personale addetto alle pulizie limitato, quindi gli studenti lo fanno per imparare la disciplina e l’umiltà.

Ichiro aveva un vantaggio, sfidando spesso le convenzioni della cultura giapponese. La frase giapponese “deru kugi wa utareru'” lo cattura: “Il chiodo che sporge viene martellato”.

Ohtani sembra essere l’opposto: educato, pacato e discreto, un giocatore il cui unico obiettivo sembra essere il baseball. Ci sono pochi resoconti su qualsiasi vita sociale.

“Il ragazzo è totalmente impegnato”, ha detto Whiting. “Non è troppo chiamarlo un monaco guerriero dei giorni nostri.”

“Al liceo ci sono innumerevoli, infinite pratiche e sviluppo dello spirito, del lavoro di squadra e del sacrificio di sé”, ha aggiunto Whiting. “Questa è l’essenza delle arti marziali. È l’essenza della vita giapponese. Lo vedi nelle corporazioni, nei sistemi scolastici. È cresciuto in una cultura in cui c’era molta disciplina”.

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Un gioco nel 1896 a Yokohama tra giapponesi e americani spicca nella storia locale. Il Giappone ha vinto 29-4 e molti dei giocatori provenivano da famiglie di Samurai. Il risultato fu una notizia da prima pagina in Giappone.

Whiting cita lo storico giapponese Kyushi Yamato: “Gli stranieri non potevano sperare di comprendere l’impatto emotivo di questa vittoria, ma ha aiutato il Giappone, lottando verso la modernizzazione, dopo secoli di isolamento, a superare un tremendo complesso di inferiorità che sentiva nei confronti dell’Occidente più industrialmente avanzato”.

Ema Ryan Yamazaki, in collaborazione con la televisione giapponese NHK, ha diretto diversi anni fa un film di 90 minuti sul campionato annuale di baseball delle scuole superiori giapponesi, noto come Koshien. Il film si intitola “Koshien: il campo dei sogni del Giappone”. ESPN è andato in onda nel 2020 e Yamazaki ha incluso una breve intervista con Ohtani.

“Koshien è come le nostre World Series”, ha detto Ohtani. “Tranne che è una eliminazione diretta, quindi una sconfitta ed è finita”.

Il film presenta lunghe interviste con Hiroshi Sasaki, l’allenatore del liceo di Ohtani che ha qualche merito per aver allevato Ohtani, così come Hideki Kuriyama, che lo ha allenato nella squadra di professionisti giapponesi Hokkaido Nippon Ham Fighters.

I suoi genitori erano entrambi atleti a pieno titolo: Toru, un giocatore di baseball semi-professionista, e Kayoko, esperto nel badminton.

Sasaki ama il Bonsai, la pratica giapponese di coltivare alberi in miniatura in vaso. Nel film Sasaki parla della difficoltà di allevare Bonsai, della necessità di rimuovere i fili che guidano i rami e del dovere di mettere eventualmente le piante in vasi più grandi. Sembra che parli di Ohtani.

“Non ho creato Ohtani, è stato incredibile fin dall’inizio”, ha detto Sasaki nel film. “Ma penso a quanti lanciatori potrei aver ucciso prima di lui a causa del mio scarso allenatore. Ci sono così tante piante che ho ucciso costringendole nei miei piccoli vasi. Quindi è spaventoso per me parlare di aver cresciuto Ohtani”.

Yamazaki ha detto che era sua comprensione che i lanciatori del liceo di Ohtani fossero stati scelti per il “lavoro grugnito” di pulire i bagni poiché hanno ricevuto la massima attenzione sul campo.

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“Lui (Ohtani) si è dedicato ad essere il miglior giocatore di baseball che può essere, in ogni momento della sua vita”, ha detto. “Mangia qualunque cosa, non necessariamente perché è gustoso, ma perché fa bene al suo corpo. Trascorre la bassa stagione lottando per il suo programma di allenamento piuttosto che uscire come fanno molti giocatori di baseball”.

Quando gli Angels hanno firmato Ohtani, hanno promesso di lasciarlo seguire la sua agenda per il condizionamento fisico e il lavoro di recupero. Hanno rinviato alla sua esperienza e mantenuto la parola data, anche se gran parte del personale del front office è stato licenziato da quando Ohtani ha firmato.

“Non c’è nessuno di cui mi fidi di più, che conosce il suo corpo”, ha detto l’allenatore Phil Nevin, il quarto allenatore di Ohtani da quando si è unito agli Angels.

Yamazaki, nata in Giappone, che divide il suo tempo tra il Giappone e New York, ha scoperto ciò che la maggior parte dei giornalisti sa dopo aver intervistato Ohtani: le sue risposte tendono ad essere basilari senza troppe elaborazioni.

“Non è che sia un uomo di molte parole o sia pieno di citazioni illuminanti”, ha detto. “So che alcuni giornalisti vorrebbero che fosse più colorato. Anche quando gli ho chiesto di quei nostalgici anni del liceo, non sembrava essere in alcun modo emozionante per lui. È carismatico di persona, ma mostra quello che sa fare sul campo piuttosto che con le sue parole”.

Come Fujisawa, il ricercatore americano di baseball, Yamazaki è rimasto colpito dall'”americanità” di Ohtani, o almeno dalla sua capacità di adattamento. Non tutti i giocatori giapponesi sono stati in grado di farlo, circondandosi di un entourage giapponese e altri manufatti da casa.

“È simile a un monaco nel suo mestiere, ma mi chiedo se quell’adattamento alla cultura americana sia anche una parte di ciò che gli è andato così bene”, ha detto. “È molto emotivo sul campo. Non esita ad essere felice quando ottiene uno strikeout o quando esce con i compagni di squadra o interagisce con i fan in modo americano. Non ha la faccia di pietra e non fa mai un sorriso, che è più o meno come era Ichiro.

Gli scrittori di AP Sports Greg Beacham e Joe Reedy a Los Angeles hanno contribuito a questo rapporto.

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