Maggio 29, 2022

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L ‘”uccello definitivo” una volta si aggirava per i mari di un giovane Giappone

Non è raro oggi trovare cigni su fiumi e laghi, che dividono il loro tempo tra il tirare su piante acquatiche e punire gli imprudenti con potenti colpi delle loro ali dai gomiti ossuti.

Undici milioni di anni fa, tuttavia, i cigni in quello che oggi viene chiamato Giappone fecero qualcosa di inaspettato: presero gli oceani. In un articolo pubblicato questa settimana su The Bulletin of Gunma Museum of Natural History, i paleontologi giapponesi hanno formalmente descritto questa famiglia o genere di cigni, gli Annakacygna, che avevano lunghe teste filtranti, ali piccole e fianchi davvero strani – tutti fattori che hanno portato I ricercatori lo chiamano “l’ultimo uccello”.

La prima serie di resti di Annakacygna – uno scheletro quasi articolato in una lastra di pietra proveniente dal letto di un fiume nella prefettura di Gunma – sono stati scavati da un cacciatore di fossili giapponese nel 2000. Dopo che il cacciatore di fossili ha donato i resti al Museo di Storia Naturale di Gunma, il direttore del museo Hasegawa Yoshikazu chiamò Hiroshige Matsuoka, un paleontologo, per esaminarli.

Inizialmente, Matsuoka pensava di guardare una strana anatra, forse un animale che si tuffava negli oceani appena al largo dell’allora appena sorto arcipelago giapponese. Ma quando le ossa furono rimosse dalla lastra, concluse che lo scheletro dalle ali corte apparteneva a un cigno incapace di volare.

La specie, che lui e il coautore Yoshikazu chiamarono Annakacygna hajimei, era lunga circa 1,2 metri, grande quanto il moderno cigno nero. Un’altra serie di resti di una specie correlata, che hanno chiamato A. yoshiiensis, ha suggerito un uccello lungo quanto la più grande specie di cigno vivente, il cigno trombettiere di 1,7 metri.

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Entrambi gli uccelli erano “più grassi e più pesanti di questi cigni moderni”, ha detto Matsuoka. Confrontando i loro resti con il corpo sezionato di un comune cigno esistente, ha scoperto che gli uccelli differivano anche in altri modi. Le loro code erano altamente mobili. I loro fianchi erano insolitamente larghi e forti e le loro ossa erano più spesse del solito per un uccello acquatico, aiutandoli a cavalcare in basso nell’acqua.

La cosa più strana di tutte erano le ali. Gli uccelli incapaci di volare di solito perdono parte dell’utilità delle loro ali, ha detto Matsuoka, un processo chiamato degenerazione. Ma in Annakacygna, le articolazioni della spalla e gli attacchi muscolari che tirano le braccia all’indietro erano inaspettatamente ben sviluppati, con polsi dalla forma unica che tenevano le dita – e con esse le ali – permanentemente piegate.

All’inizio, queste ali hanno lasciato perplesso la squadra. Ma mentre guardava un video di un cigno reale che teneva un pulcino sulla schiena, Matsuoka ha avuto un’onda cerebrale. Molti cigni moderni portano abitualmente i loro piccoli sulle spalle, ha detto, con le ali trattenute e sollevate per proteggere i pulcini. Quella posizione nei parenti moderni di Annakacygna suggeriva una nuova possibilità: che i cigni incapaci di volare avrebbero potuto consacrare questo comportamento nella loro anatomia, convertendo le loro ali piegate e i fianchi larghi in culle appositamente adattate per trasportare i pulcini in sicurezza attraverso le acque salmastre.

I cigni si erano ben adattati allo stile di vita costiero anche in un altro modo: lunghi becchi filtranti che ricordavano quelli delle anatre mestolone, permettendo loro di dilettarsi per il plancton nei mari freschi e ricchi al largo della costa giapponese. I cigni moderni, al contrario, hanno becchi dritti che rosicchiano la vegetazione.

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L’assenza di volo non è insolita negli uccelli acquatici; le moderne anatre a vapore, alcune specie di alzavola e diverse varietà estinte di oche hanno abbandonato i cieli per l’acqua. Alcuni di questi uccelli acquatici hanno raggiunto dimensioni notevoli: il cigno gigante del Pleistocene di Malta, che alcuni ricercatori hanno suggerito fosse terrestre, era il 30% più grande di un cigno reale vivente.

Ma sebbene sia più piccolo, ha detto Matsuoka, Annakacygna è in un campionato a parte. “Penso che tutti gli animali selvatici vivano per due scopi”, ha detto, vale a dire il mantenimento del sé (mangiando) e della specie (allevamento). A giudicare da quella rubrica, il cigno di mare simile a una chiatta, culla di un bambino e filtro che nutre è qualcosa di speciale.

“È la migliore forma di sopravvivenza come animale”, ha detto. “Ecco perché lo chiamiamo ‘l’ultimo uccello'”.

Questo articolo è originariamente apparso in Il New York Times. © 2022 The New York Times Company

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