Ottobre 2, 2022

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Il Giappone festeggia i 150 anni di baseball

GORHAM, Maine — Questa piccola città sulla costa orientale può affermare di essere uno dei luoghi di nascita del baseball. Ma Gorham, a circa 30 minuti di auto nell’entroterra di Portland, non ha intenzione di litigare con Cooperstown, New York.

Gorham si accontenta della sua pretesa più modesta e molto più sorprendente di essere il luogo di nascita del baseball giapponese. Per quanto improbabile possa sembrare, le prove sono convincenti. Il Giappone celebra quest’anno i 150 anni di baseball e il paese attribuisce a un Mainer, Horace Wilson, il merito di aver introdotto il gioco lì nel 1872.

Dopo aver lasciato il Maine per combattere nella Guerra Civile, Wilson divenne uno dei tanti outsider reclutati dal governo giapponese durante la Restaurazione Meiji per insegnare le vie dell’Occidente al paese che emergeva da due secoli di isolamento.

Wilson è accreditato di aver insegnato baseball nel 1872 ai suoi studenti a Kaisei Gakko, un precursore dell’Università di Tokyo. Quella versione della storia è stata riconosciuta come ufficiale quando Wilson è stato inserito nella Japanese Baseball Hall of Fame nel 2003, un onore iniziato con una telefonata ai discendenti di Wilson a Gorham nel 2000, che li ha lasciati sbalorditi.

“Naturalmente, la famiglia conosceva Horace Wilson, ma nessuno aveva idea che fosse mai andato in Giappone”, ha detto Scott Balcomb, la cui moglie, Abigail, è una pronipote del fratello minore di Horace, Elbridge Wilson.

I Balcomb vivono nella casa colonica bianca a due piani in cui Horace è nato e cresciuto. La Wilson Farm fa parte della famiglia ininterrottamente da quando il padre di Horace, Hubbard, la acquistò nel 1836.

“La vera storia per noi”, ha continuato Balcomb, “era che qualcuno nato in questa fattoria è finito in Giappone nel 1871. Già questo era abbastanza sorprendente, ma poi il chiamante ha iniziato a spiegare che Horace è considerato il padre del baseball in Giappone e che vogliono venire nel Maine e incontrarci e poi invitarci in Giappone. Non potevamo credere a tutto questo trambusto”.

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Balcomb, insieme a tre discendenti di Wilson, sono stati portati in Giappone nel 2000 e festeggiati come parte di una campagna per ottenere l’ingresso di Wilson. Tre anni dopo, Wilson divenne il secondo americano e il terzo straniero senza origini giapponesi ad essere eletto.

La famiglia ha ricevuto repliche in bronzo della targa e del busto di Wilson che sono esposti nel museo. Furono portati indietro nel Maine, dove ora adornano la stanza del salotto, vicino alla stanza in cui molto probabilmente Wilson era nato.

Se Gorham ha una sfida alla sua affermazione come luogo di nascita del baseball giapponese, potrebbe provenire da Kents Hill, una città a circa 60 miglia a nord-est di Gorham che ospita la Kents Hill School, un collegio fondato nel 1824. I registri scolastici mostrano Wilson di più probabilmente si iscrisse all’istituto quadriennale nell’autunno del 1858, il che significa che si sarebbe laureato nella primavera del 1862. I suoi discendenti viventi credono che sia molto plausibile che abbia imparato il baseball per la prima volta da studente a scuola.

Proprio come le sfide nel corso degli anni alla pretesa di Cooperstown come luogo di nascita del baseball americano, è stato anche affermato che Yokohama fu il luogo della prima partita di baseball del Giappone, un anno prima che Wilson iniziasse a insegnare lo sport agli studenti. Nel 1871, secondo i resoconti dei giornali in lingua inglese, fu giocato un gioco tra marinai americani e residenti locali.

Tuttavia, Wilson e 1872 sono considerati l’inizio simbolico, come dimostrano le celebrazioni negli Stati Uniti e in Giappone quest’anno. Il Consolato Generale del Giappone a New York ha commemorato il 150° anniversario con una cerimonia prima di una recente partita dei Mets al Citi Field.

Indipendentemente da quale versione sia storicamente accurata, il baseball ha avuto un enorme impatto sulla cultura giapponese e sulle relazioni USA-Giappone sin dalla Restaurazione Meiji.

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Nel 1915, con il ritorno di Wilson negli Stati Uniti, fu creato il National High School Baseball Championship. Oggi è radicato come una stravaganza estiva annuale che attanaglia l’intero paese, con 3.782 scuole superiori che partecipano quest’anno. Sendai Ikuei della prefettura di Miyagi è stato incoronato 104° campione ad agosto.

Sebbene il gioco fiorì quasi immediatamente come sport amatoriale, mancava ancora un decennio alla formazione di una lega professionistica quando Wilson morì a San Francisco nel 1927. Il precursore dell’odierno Nippon Professional Baseball iniziò a giocare nel 1936 con sette franchigie, quattro delle quali sono ancora in funzione. Da allora la NPB è cresciuta fino a 12 squadre divise in due leghe, la Central e la Pacific, con franchigie dalla città settentrionale di Sapporo alla città meridionale di Fukuoka.

La qualità del gioco in Giappone è costantemente aumentata, insieme al paese vincere una medaglia d’oro olimpica nel baseball nel 2021 ai Giochi di Tokyo. Il Giappone ha vinto anche le prime due edizioni del World Baseball Classic, nel 2006 e nel 2009.

E i migliori giocatori giapponesi si sono regolarmente fatti strada negli Stati Uniti negli ultimi decenni. Quest’anno, L’esterno Seiya Suzuki è diventato il 64esimo giocatore giapponese ad essere ingaggiato da una squadra della major league quando ha accettato un contratto quinquennale da 85 milioni di dollari con i Chicago Cubs.

Il primo di quei 64 giocatori a vincere un Most Valuable Player Award negli Stati Uniti è stato Ichiro Suzuki, che il mese scorso è diventato il primo giocatore giapponese ad essere inserito nella hall of fame di una squadra della major league. In una cerimonia pre-partita ago. 27 a Seattle, Suzuki è stato premiato come l’ottavo giocatore ad entrare nella Mariners Hall of Fame. È considerato uno shoo-in per entrare nella Baseball Hall of Fame a Cooperstown quando diventerà idoneo nel 2025.

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Suzuki ha riflettuto sul motivo per cui questo gioco importato dall’Occidente ha affascinato il Giappone per 150 anni.

“I giapponesi apprezzano l’uso della mente”, ha detto Suzuki in giapponese. “Il baseball è uno sport che non dipende solo dalla velocità o dalla forza. Richiede anche intelletto. Indubbiamente, questo è stato a lungo uno dei principali appelli del gioco in Giappone. Sento che il gioco di oggi si sta allontanando da quell’aspetto e il Giappone tende a seguire l’America, quindi spero davvero che non diventi la tendenza in Giappone. È la mia grande speranza che il baseball giapponese possa mantenere la sua unicità e rimanere un gioco che dipende dal pensiero critico di ogni giocatore”.

Con il ritiro di Suzuki nel 2019, Shohei Ohtani dei Los Angeles Angels è salito alla ribalta come il giocatore giapponese attivo più affermato nel baseball americano. Una stella a doppio senso, Ohtani è stato il giocatore più prezioso dell’American League la scorsa stagione ed è un contendente anche quest’anno.

Seduta nella sala da pranzo della Wilson Farm, ad Abigail Balcomb è stato chiesto cosa pensava che il suo triszio Horace avrebbe pensato della capacità di Ohtani di prosperare come battitore e lanciatore.

“Oh, penso che sarebbe felice”, ha detto. “I miei antenati adoravano davvero quando i giocatori potevano fare tutto. Ma quello che vorrebbe davvero sapere è come sta Shohei Ohtani in classe? Più di ogni altra cosa, penso che Horace vorrebbe sapere se fosse un bravo studente”.

Ancora un altro promemoria del fatto che gli inizi del baseball in Giappone sono attribuiti a un insegnante americano, che trasmise lo sport ai suoi studenti 150 anni fa.

Brad Lefton è un giornalista freelance bilingue con sede a St. Louis. Ha coperto il baseball in Giappone e in America per più di due decenni.