Luglio 7, 2022

Basilicata Press

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Dalla Francia attraverso il Giappone, Michel cerca di rompere il soffitto di vetro negli Stati Uniti

Louisville, Ky.

È molto più facile per Mickalle Michel conversare in Kentucky che in Giappone.

Fuori dalla stanza dei fantini a Churchill Downs il Memorial Day, si è seduta con suo marito e con il suo agente per una conversazione che probabilmente è sfuggita all’attenzione dei partecipanti alla gara, la maggior parte dei quali non conosce la sua storia.

Non sarebbe così in Giappone. È lì che Michel, 26 anni, fresco del sud della Francia, è diventato un pilota così popolare che aveva bisogno di una guardia del corpo solo per spostarsi.

“In Giappone hanno grandi fan che amano davvero le loro corse di cavalli”, ha detto Michel. “Anche negli Stati Uniti”.

Beh, non è proprio la stessa cosa in America. Almeno non ancora per Michel, che si è trasferito definitivamente in Kentucky. Almeno per quanto possibile per un fantino che ha già visto il mondo, correndo in tutto, dalle prime gare al Gruppo 1 in sei paesi.

Ora sta cercando di mettere piede nella porta di Churchill Downs. Ha solo due corse nelle sue prime due settimane a Louisville, finendo seconda con un tiro lungo 21-1 al suo debutto americano.

“Ha risparmiato denaro dalle sue grandi corse”, ha detto Jane Buchanan, un nome familiare nei circoli di sangue che è diventato un agente fantino, rendendo Michel il suo primo cliente. “Siamo stati impegnati e abbiamo delle belle cavalcate da aspettarci”. Buchanan ha aggiunto che venerdì Michel “cavalcherà una puntata di $ 100.000 a Belterra”, apparentemente sostituendo un fantino già nominato.

Dal momento che è già stata impegnata a guidare la mattina per allenatori come Bill Mott e Brendan Walsh, Michel non sembrava affatto scoraggiata dall’inizio lento della sua storia americana. Piuttosto il contrario.

“Ho ottenuto un visto per quattro anni”, ha detto in un’intervista Nazione di corse di cavalli‘S Pod da corsa Ron Flatter. “Non ho un orario fisso. Sono qui per vincere belle gare, spero. Spero di poter fare cose buone come Rosie (Napravnik) o Julie Krone. Sono un esempio per me. Voglio diventare un fantino internazionale in cui un grande allenatore può chiamarmi e dire: ‘Ho un buon cavallo a Dubai. Puoi andare lì? ‘”

Michel ha detto che si sente già più benvenuta da questa parte dell’Atlantico di quanto non si sia mai sentita nella sua nativa Francia. È qui che le donne affrontano ostacoli più grandi per schiantarsi contro un soffitto di vetro più basso rispetto alle corse statunitensi.

“Guarda qui”, disse Michel. “Rosie Napravnik ha vinto per grandi, grandi allenatori e proprietari. Non ha vinto con i cavalli piccoli. Ha vinto la Breeders’ Cup per Steve Asmussen e (Todd Pletcher). In Francia è impossibile farlo. Voglio solo che qualcuno mi dia la possibilità. ”

Ci è voluto lasciare la Francia perché Michel lo facesse. Ha guidato 33-1 un tiro lungo Walderbe, un cavallo con sede in Germania, al secondo posto dietro a Subjectivist nella Dubai Gold Cup (G1) dell’anno scorso, la gara di due miglia sulla undercard della Coppa del Mondo di Dubai (G1). Cinque mesi prima, Michel ha guidato Walderbe alla vittoria nel Premio Jockey Club (G2) a San Siro, in Italia.

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“La prima volta che l’ho guidato è stato su una pista davvero piccola in Francia”, ha detto Michel. “Ero giovane e ancora un apprendista, ma siamo cresciuti insieme e il proprietario mi ha dato il 100 percento delle sue due borse”.

Era il periodo in cui Michel stava cavalcando la cresta di un’onda vincente in Francia. Le sue 72 vittorie l’hanno resa un’apprendista campionessa nel 2018. Ha vinto due volte con il puledro quando sono stati accoppiati nel 2019, anche se quello è stato un anno in cui le sue visite ai recinti dei vincitori sono diminuite drasticamente. Quindi, anche le opportunità di ottenere buone corse a casa. Gli allenatori, ha detto, le hanno detto apertamente che era a causa del suo sesso.

“Ho battuto molti record in Francia”, ha detto Michel. “Ho vinto le gare di gruppo. Io (gareggiato) con i grandi fantini, i migliori in tutto il mondo. Ma ogni volta dicevano che non bastava, perché sei solo una donna. Non sono una ‘cavalcatrice’. La mia licenza dice che sono un fantino, non un ‘fantino femmina'”.

Michel non è il solo a sentire il peso del sessismo istituzionale nelle corse europee. Dopo che Alex Greaves è diventata la prima donna a vincere una gara del Gruppo 1 in Gran Bretagna nel 1997, sono trascorsi altri 15 anni prima che Hayley Turner diventasse la seconda.

È ancora più dura nella patria di Michel. Per cercare di cambiare questa tendenza nel 2017, l’autorità agonistica France Galop ha ordinato un’indennità di peso di 3 1/4 libbre per i cavalli montati dalle donne, ma solo nelle gare di grado inferiore. Solo nel 2020 Jessica Marcialis è diventata la prima donna a conquistare una vittoria nel Gruppo 1 in Francia.

“Il giorno dopo”, ha detto Michel, “è dovuta tornare al piccolo ippodromo e fare piccole gare. Ma perché? Ha dimostrato di essere in grado di consegnare. L’ho dimostrato anch’io, ma ogni volta non basta. Non è abbastanza. Gli uomini semplicemente non sono pronti per avere una donna superstar.

Non priva di fiducia, Michel ha portato i suoi talenti in Giappone all’inizio del 2020, quando ha ottenuto una licenza provvisoria di 10 settimane. Ha fatto irruzione sulla scena delle corse vincendo 30 delle 267 partenze, battendo il record precedente per un fantino d’oltremare con un contratto a breve termine.

“Ottiene un’indennità di peso femminile e ha buone mani”, ha detto un rispettato handicapper che segue da vicino le corse in Giappone. “Lei giudica bene il ritmo. È una ciclista pensante, e questo le ha permesso di vincere. Ha un buon cervello da corsa. ”

Il Giappone ha la reputazione di avere forse i fan delle corse più appassionati al mondo, completi di fan club organizzati per i cavalli. E per i fantini. Michel ha attirato un grande seguito con il suo successo in pista e la sua presenza al di fuori di esso.

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“Ha corso sul circuito locale al livello secondario e ha corso in alcuni corsi regionali, oltre alla sua base alla Kawasaki”, ha detto l’handicapper, che ha chiesto l’anonimato a causa delle restrizioni su un contratto esclusivo con i media. “Il (circuito) ha spinto il clamore intorno a lei. Hanno munto la sua popolarità e il suo aspetto. È stata anche molto gentile con i fan. Gli stranieri di fama mondiale spesso corrono (al livello più alto del Giappone) ma non nel circuito locale. È abbastanza raro. ”

Nonostante tutto ciò, ci sono stati tre ostacoli che Michel ha incontrato mentre era in Giappone. Uno di loro era in suo potere di cambiare.

“Sto ancora imparando il giapponese”, ha detto, “il che non è facile. Spero di poter andare lì per pedalare di nuovo e sentire l’atmosfera lì. ”

Proprio mentre stava accelerando il suo percorso verso la fluidità in una nuova lingua, la licenza di Michel è scaduta. Fu più o meno nello stesso periodo in cui il mondo intero imparò una nuova parola multilingue. COVID.

“Con COVID, il piano per la mia carriera è cambiato”, ha detto. “E poi ho avuto un incidente.”

Era dicembre 2, quando Michel ha subito fratture al cranio e alla clavicola. Ricoverata in un ospedale in Francia, è stato allora che lei e il suo neo-marito, l’ex fantino e agente Frédéric Spanu, hanno deciso di rischiare l’obiettivo di lunga data di Michel di venire in America.

“È stato bello prendersi del tempo per pensare alla mia carriera e a cosa voglio veramente”, ha detto. “Com’è la situazione per le motocicliste in Francia e come è negli Stati Uniti? Quindi la prima idea è stata quella di provare gli USA. Ho 26 anni. Voglio avere la possibilità di dimostrare che posso partecipare a una gara (graded-stakes). Negli Stati Uniti, molti formatori (lasciano che le donne) lo facciano. Ecco perché sono venuto qui”.

Sono passati 12 anni da quando Michel ha iniziato il suo percorso per diventare una ciclista competitiva, frequentando una scuola di fantino in Francia per imparare il mestiere. Da allora è diventata esperta nel guidare sia sull’erba in Europa che sullo sterrato in Giappone al punto che non ha preferenze.

“Non posso dire quale sia il mio preferito”, ha detto Michel. “È diverso correre sul tappeto erboso, perché è una corsa più tattica. Sullo sterrato è più forte la corsa. Devi partire bene ogni volta, anche se penso che tu possa fare gare tattiche sullo sterrato. La mia esperienza sull’erba è stata molto buona e la mia esperienza sullo sterrato in Giappone è stata incredibile. Ora posso fare entrambe le cose, quindi andiamo. ”

Michel si è unito all’ondata di cavalieri giunti in America dalla Francia, inclusi fantini che conosce come Florent Géroux e Julien Leparoux. L’elenco comprende anche Flavien Prat, Alex Achard e, più recentemente, Vincent Cheminaud. Una cosa che ha detto che hanno in comune è che hanno dovuto guidare in condizioni molto più varie a casa, dando loro un set di abilità molto più profondo di quello di cui potrebbero aver bisogno negli Stati Uniti

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“In Francia è un po’ più tattico”, ha detto Michel. “Puoi cavalcare un cattivo cavallo ma vinci la gara. Negli Stati Uniti alcune altre cose contano, ma normalmente il miglior cavallo vince la gara. In Francia ho vinto molte gare su un cavallo cattivo, cattivo. Anche le tracce cambiano. Lato sinistro e destro (si gira). Le tracce salgono e scendono. Il terreno è pesante. Il terreno è buono. Il terreno è morbido. Devi imparare molto in Francia. È una scuola difficile, ma una buona scuola. ”

L’insegnante più duro che Michel abbia avuto come fantino è stato suo marito. Spanu ha ammesso di essere un pignolo con un occhio critico per i dettagli più minuti del suo lavoro.

“Seguo Mickaëlle e guardo tutto”, ha detto Spanu, 48 anni, che è passato dall’essere lui stesso un pilota internazionale a diventare un agente di sangue cinque anni fa prima di dedicarsi a tempo pieno alla gestione della carriera di Michel. «È ancora giovane. Deve imparare molte cose. controllo tutto. In gara. La mattina. Ogni giorno. Ha molto talento e molta esperienza. Credimi, vedrai”.

“Ogni volta che ho fatto del mio meglio, mi diceva che potevo fare di meglio”, ha detto Michel. “È un buon allenatore. Se vinco una gara è perché siamo una buona squadra e lavoro con lui. Non puoi fare questo lavoro da solo”.

Buchanan è l’ultimo membro della squadra di Michel. Un prodotto del programma di laurea della British Horseracing Authority, ha trascorso 10 anni a Fair Hill nel Maryland come responsabile delle corse per l’allenatore Graham Motion.

“Dopo 10 anni di lavoro con agenti fantino, so cosa serve per essere un buon agente e un cattivo agente”, ha detto Buchanan. “Sono stato avvicinato dal (super agente) Ron Anderson e aveva sentito che Mickaëlle sarebbe venuto. Mi ha chiamato e mi ha detto: ‘Jane, questo è perfetto per te.’ Ho sempre detto che sarebbe stato divertente rappresentare un fantino europeo a un incontro. Come se io volessi rappresentare Mickaëlle a Saratoga come qualcuno rappresenterebbe qualcuno come Ryan Moore a Saratoga.

Sebbene l’incontro estivo nello stato di New York non fosse nei piani immediati di Michel, ha detto che era disposta a fare le valigie. Sicuramente un drogato di viaggi, il sogno di Michel è quello di diventare un fantino molto richiesto. Ancora una volta, non una “fantino femmina”. Un fantino. Anche se vuole incontrare Napravnik “per sapere cosa pensa”, la sua ambizione non conosce limiti di genere.

“Voglio essere come Frankie Dettori o Irad Ortiz”, ha detto. “Voglio essere un fantino come loro. Ma sono arrivato solo pochi giorni fa. Quando vieni in città e saluti un allenatore, vedi un vincitore del Kentucky Derby. E wow, ora lavoro per lui. Quindi sono davvero felice”.