Dicembre 9, 2022

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Alla ricerca della polvere perfetta del Giappone

Siamo solo in cinque sul traghetto per Rishiri in una fredda mattina di febbraio. Sotto cieli plumbei, la nave da 500 posti barcolla sulle onde petulanti per quasi due ore.

Tengo d’occhio una borsa malata finché non vedo una montagna bianca emergere dall’oscurità. La sua cima è persa tra le nuvole, ma quello per cui sono venuto è facile da vedere: l’entroterra più remoto del Giappone, pronto per essere sciato.

Rishiri è un’anomalia vulcanica a 20 km dalla punta nord-ovest di Hokkaido, la più settentrionale delle isole principali del Giappone. Il nome dell’isola, che condivide con la sua cima solitaria, si traduce come “isola alta” nella lingua indigena Ainu. In giapponese è spesso chiamato ukishima (l’isola galleggiante) per il modo in cui la sua forma innevata sembra librarsi sopra il mare. Quando finalmente vedo la cima dell’isola, sembra una cresta della Patagonia, guglie mozzafiato che si innalzano fino a un’altezza di 1.721 metri, scolpite dal vento e dal ghiaccio.

Toshiya “Toshi” Watanabe è l’unica guida di backcountry dell’isola e sfoggia l’abbronzatura degli occhiali di chi trascorre la vita all’aria aperta. In inverno scia; in estate fa surf. E in entrambe le stagioni gli altri isolani lo considerano un po’ matto per il suo spirito pionieristico. Così a nord, e senza alcuna protezione dai venti dominanti, il tempo a Rishiri è spesso crudele e pochi altri vedono lo stesso potenziale di Toshi. Prima che portasse lo sci di fondo sull’isola, la vetta era più comunemente usata come campo di allenamento per gli alpinisti che speravano di raggiungere la vetta degli ottomila himalayani. Ma le tempeste invernali portano anche un’abbondanza di neve leggera e asciutta che è la materia dei sogni degli sciatori.

Scalare il vulcano dell’isola usando le pelli attaccate alla parte inferiore degli sci © Oscar Boyd

Una navetta mi viene a prendere al terminal dei traghetti e mi porta a Rera Mosir, il semplice lodge che Toshi gestisce con sua moglie, Maki, e uno dei pochi hotel che rimane aperto a Rishiri durante l’inverno. C’è un comune onsen — una sorgente termale naturale — per un bagno dopo lo sci e una spaziosa sala da pranzo con facciata in vetro con vista sulla vetta.

Mappa del Giappone

Durante la cena, guardo il tramonto e mi godo un pasto alla griglia hokke (una specie locale di sgombro), servito con sottaceti fatti in casa, sake e infinite ciotole di riso. Mentre la serata volge al termine, Toshi viene al mio tavolo, armato di una mappa dell’isola e delle foto delle linee sciabili che ha tracciato instancabilmente in due decenni. “Anche se Rishiri è solo una montagna, ci sono molte montagne in una”, dice con un sorriso. “Puoi accedere a ogni parete e, indipendentemente dalle condizioni, c’è sempre un posto dove sciare”.

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Negli ultimi due anni e mezzo, la celebre polvere di cipria giapponese è stata off-limits per i turisti stranieri. Le chiusure delle frontiere introdotte a seguito della pandemia hanno rovinato due stagioni sciistiche e il numero di visitatori nelle grandi località internazionali come Niseko e Hakuba è diminuito di oltre il 50%. Diversi resort più piccoli hanno dichiarato fallimento.

Alla fine, però, questa settimana il Giappone ha rimosso le restrizioni sui turisti, suscitando speranze in una stagione fruttuosa a venire. Lo yen si è notevolmente indebolito rispetto al dollaro e all’euro dal 2019 e l’Agenzia meteorologica giapponese ha previsto nevicate sopra la media per la prossima stagione. Già si stanno prenotando le settimane di punta nelle località più note.

Trovare neve alta durante la discesa © Oscar Boyd

Anche in questo inverno potenzialmente eccezionale, però, Rishiri offrirà solitudine e prime tracce garantite. È molto più popolare come destinazione estiva, quando il traghetto è pieno di escursionisti e gastronomi desiderosi di provare le prelibatezze dell’isola, tra cui konbu (alga alga — apprezzata per la produzione dashi brodo di zuppa), e uni (riccio di mare) che viene venduto fino a ¥ 40.000 (£ 250) al chilo ai ristoranti di sushi di Tokyo. In inverno, i pescherecci sono bloccati nei loro porti da spesse corde incrostate di brina e molti membri dell’equipaggio lasciano l’isola per climi più caldi. Il flusso di turisti diminuisce, i 5.000 residenti dell’isola si accovacciano. Toshi mette via la sua tavola da surf e inizia a sciolinare gli sci.

La prima mattina a Rishiri, mi sono svegliato con il cielo sereno. La vetta è appena ricoperta dalla nevicata della notte precedente, e si staglia di un bianco brillante su un cielo ancora colorato dall’alba. Toshi carica avidamente la mia attrezzatura nel suo furgone e ci dirigiamo a sud lungo la circonvallazione dell’isola. “Oggi il vento soffia da ovest”, spiega Toshi mentre usciamo dalla strada su una pista forestale innevata, “Quindi scieremo la parete est”.

C’è solo un impianto di risalita e una pista adatta ai principianti sull’isola. I cacciatori di polvere devono attaccare le pelli ai loro sci o splitboard per camminare in salita, anche se otteniamo un piccolo vantaggio. Toshi ha le motoslitte posizionate all’inizio della maggior parte dei percorsi. Quando parcheggiamo il furgone, lui salta a cavallo di uno e mi rimorchia all’inizio del sentiero, riducendo quella che sarebbe un’ora o due di dolce salita a soli 15 minuti.

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Pochi chilometri nell’entroterra, il purista che è in me è sollevato quando la pendenza si fa più ripida e iniziamo la nostra ascesa vera e propria, tagliando una nuova traccia su una netta cresta. Saliamo a un ritmo rilassato, ammirando una vista che diventa più spettacolare con l’elevazione.

A est, posso vedere la costa occidentale di Hokkaido, la città di Wakkanai e persino Cape Soya, il punto più settentrionale del Giappone. Al nostro nord, le coste ghiacciate di Sakhalin, l’isola più grande della Russia, si innalzano dal mare. A un certo punto, Toshi ci ferma e punta un bastoncino da sci su una piccola isola, sbiadita all’orizzonte. “Quello laggiù c’è Moneron,” dice, con la scritta sorpresa sul viso. “Sono 120 chilometri di distanza.”

Toshiya “Toshi” Watanabe, l’unica guida di backcountry dell’isola © Oscar Boyd

Quando raggiungiamo il nostro obiettivo, uno sperone che Toshi ha chiamato “1.003 Peak” per la sua altezza, mi fermo per riordinare la mia pelle e riprendere fiato. Sotto, il mare riempie la mia vista, stupendo sotto il sole mattutino. In alto, le nuvole sembrano muoversi velocemente in avanti nel vento impetuoso. Sulla nostra cresta riparata, tutto è calmo. Siamo soli con la montagna.

Toshi interrompe l’attimo e taglia la prima linea nella ciotola sotto di noi, dipingendo lunghe curve in picchiata sulla tela bianca di neve. Al culmine di ogni curva, lancia in aria una nuvola di polvere fine e scompare alla vista, prima di riapparire 20 metri più in basso della montagna, un puntino che diventa rapidamente più piccolo.

Alza la radio e io cado nella ciotola. Entro nella mia nuvola di neve, faccio una svolta ed entro in un’altra. L’adrenalina scorre, la salita mattutina si disfa rapidamente mentre corro verso il mare. Non ho mai sciato in un posto dove l’oceano sembra così immediato, dove la vista non è un’altra montagna ma una vasta distesa d’acqua. Mentre altri su Rishiri potrebbero non vedere il potenziale di Toshi, in questo parco giochi nel backcountry, tutto ha perfettamente senso.

Ho raggiunto un raggiante Toshi. “Ci torniamo?” lui chiede. Facciamo un pranzo veloce e iniziamo a scalare.

Rishiri è un traghetto di due ore da Wakkanai (da ¥ 2.550 (£ 16,50) a persona), la città più settentrionale del Giappone; Ci sono anche voli giornalieri dall’aeroporto di New Chitose di Sapporo. I tour con Toshi Watanabe possono essere prenotati tramite explore-share.comda ¥ 14.433 (£ 90) a persona al giorno


Neve alta e sushi fresco: altri hotspot giapponesi per lo sci

Niseko — Dove si fanno i sogni in polvere

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La reputazione di Niseko lo precede. In media, le quattro località che compongono l’area vedono una sorprendente nevicata annuale di 15 metri, il che significa che la polvere fresca è quasi garantita a gennaio e febbraio. L’area combinata di Niseko ha più di 30 impianti di risalita e, nel raro giorno dell’uccello azzurro, le sue piste si affacciano sul monte vulcanico Yotei, una montagna da non perdere per gli sciatori di backcountry e gli snowboarder. Niseko è la base dell’unica compagnia di heliski del Giappone, l’Hokkaido Backcountry Club, che utilizza il vicino monte Shiribetsu come parco giochi. Lo sci notturno a Niseko è il più ampio del Giappone e un bonus durante le brevi giornate di pieno inverno. Niseko è a 2,5 ore di auto o bus navetta da Sapporo, la capitale dell’isola settentrionale del Giappone di Hokkaido.
CrystalSki.it sta lanciando pacchetti di viaggio a Niseko dal Regno Unito questo inverno, i prezzi devono ancora essere annunciati


Furano — Un degno sfidante

Se Niseko è la polvere segreta meno tenuta del Giappone, Furano potrebbe essere la migliore. Furano ha una media di soli 9 metri di neve all’anno, ma quello che ottiene è più bello su cui sciare a causa della sua distanza dalla costa. Con 10 impianti di risalita, dispone di piste che metteranno alla prova gli sciatori di tutte le abilità. Ha un notevole accesso all’entroterra ed è una buona base per tour sulle montagne di Furanodake, Tokachidake e Asahidake. Furano è a un’ora e 40 minuti di treno dalla città di Asahikawa, o a due ore e 20 minuti di treno da Sapporo.
MabeySki.com offre un viaggio guidato di 10 notti “inseguitore di polvere” a Furano e Otaru da £ 3.995 voli esclusi


Madarao Kogen — Speciale corsa sugli alberi

Molte località consentono con riluttanza lo sci sugli alberi; altri confiscano i biglietti dell’ascensore ai visitatori sorpresi fuoripista. Ma Madarao sfrutta il potenziale delle sue piste boscose, con aree dedicate allo sci sugli alberi. Il resort dispone di 16 ascensori ed è meno noto del vicino Nozawa Onsen, il che significa piste più vuote e code per gli ascensori più brevi. Combina Madarao con il resort collegato di Tangram per ottenere il massimo dal terreno e accedere ad alcuni alberi nodosi sul retro del crinale comune dei resort. Madarao è a tre ore da Tokyo in treno proiettile e autobus.
Madarao.jp ha i dettagli dell’alloggio e dei biglietti dell’ascensore, Vai-Nagano.net ha più informazioni


Nozawa Onsen — La città termale

Un uomo cammina davanti alle tradizionali bambole giapponesi Daruma poste nella neve mentre gli abitanti del villaggio lavorano alla costruzione di un santuario durante i preparativi per il Nozawaonsen Dosojin Fire Festival

Il Dosojin Fire Festival a Nozawa Onsen © Carl Court/Getty Images

Nozawa è la città sciistica perfetta. I suoi 25 impianti di risalita portano alla vetta del Monte Kenashi, dove si può trovare brillante sci “sidecountry”. E, come suggerisce il nome, ha una ricchezza di liberamente accessibili onsen. Nonostante la sua popolarità, Nozawa mantiene un’atmosfera tradizionale e, se sei in città per il 15 gennaio, sarai deliziato dal Dosojin Fire Festival, che si tiene ogni anno dalla metà del 19° secolo. Per un viaggio nel tempo, visita il Japan Ski Museum, che espone l’attrezzatura degli esperimenti giapponesi sullo sci all’inizio del 20° secolo. Nozawa Onsen è a tre ore da Tokyo utilizzando una combinazione di treno proiettile e autobus.
SkiSafari.com ha un pacchetto di 10 notti, compresi i voli da Londra, a partire da £ 2.750


Hakuba — La grande destinazione di montagna

La valle di Hakuba ospita 10 località e riceve una media di 10 metri di neve all’anno. Happo-One (Uno si pronuncia o-nay) è la località più nota, con 23 impianti di risalita e un’ampia varietà di piste, oltre a un eccellente backcountry accessibile agli impianti di risalita. La cresta è il luogo preferito da snowboarder come Travis Rice e Jeremy Jones. I segni delle Olimpiadi Invernali di Nagano 1998 sono ovunque: la valle ha ospitato il salto con gli sci, la discesa e lo sci di fondo. Hakuba è a tre ore da Tokyo utilizzando una combinazione di treno proiettile e autobus.
InsideJapanTours.com offre un viaggio di 13 notti “sport invernali e cultura”, con cinque giorni di sci ad Hakuba e visite guidate a Tokyo e Nagano, a partire da £ 3.070, voli esclusi